Casco Viejo Panamá: de Pandillas a Turistas

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Casco Viejo o Casco Antiguo, ambos términos se pueden utilizar indistintamente, es la zona colonial de la Ciudad de Panamá. Los lugareños simplemente lo llaman «Casco». Solía ser el barrio más bonito de Panamá. Terminado y establecido en 1673, fue construido después de la destrucción casi completa de la Ciudad de Panamá original, «Panamá Viejo» en 1671, cuando  fue atacada por piratas y quemada por su Alcalde.

Mi abuelo nació en este barrio (1929) cuando todavía era un gran lugar. Solía contarme historias cuando se bañaba en la playa, que ahora no es apta para nadar. Se mudó a Colón, pero la mayoría de la gente se mudó a los nuevos barrios de Bella Vista y La Exposición. Casco Viejo fue abandonado y se convirtió en un barrio pobre lleno de pandillas.

Un barrio en transición

En 1997, cuando estaba en la secundaria, la Asamblea de Panamá aprobó un proyecto de ley para ofrecer incentivos fiscales a todos los interesados en restaurar el Casco Viejo. Poco a poco la restauración comenzó desde la calle primera. El proceso de sacar a los ocupantes ilegales y pandilleros era muy complicado. Unos par bares, discotecas y restaurantes abrieron y rápidamente Casco Viejo se convirtió en la zona de moda de la Ciudad de Panamá.

En 2008 me mudé a Casco Viejo y mi familia pensó que me volví loca ya que el barrio aún estaba en transición. Alquilé un bonito loft de dos pisos en la Plaza Catedral con un balcón que ofrecía unas vistas fantásticas de la Catedral y del Hotel Central Panama, que aun no había sido restaurado. Los propietarios del loft eran franceses y lo había decorado con buen gusto. Me sentía como viviera en una habitación de hotel en Europa, ya que el lugar era pequeño, pero yo estaba contenta.

Las pandillas solían controlar el Casco Viejo

Abrí Panama Travel Group en la Avenida A, cerca de la Iglesia del Altar de Oro, y tenía como vecinos a una pandilla. Los problemas comenzaron más tranquilos; ellos entrando por el baño para robar el microondas y la cafetera. Entonces un día llegué a la oficina y había un agujero de bala en mi letrero.

No era algo personal, solían cruzar fuegos entre pandillas y las balas al azar acababan en los edificios. Canal House, donde se hospedó Daniel Craig cuando filmó la película James Bond, tenía una bala en una pintura que cruzó la ventana de cristal. La dejaron en su lugar como souvenir.

Los tiempos han cambiado definitivamente, ya que Casco Viejo Panamá se ha vuelto más turístico. Los miembros de las pandillas se han dado cuenta de que el turismo es rentable para ellos. La pandilla formalmente conocida como «Ciudad de Dios» ahora da el Tour Fortaleza. Le explican a los turistas cómo el barrio solía ser y cómo vivían.

Y por supuesto la ubicación de mi nueva oficina Air Panama Viajes está justo en frente del Tour de pandillas Fortaleza. Ahora los turistas pueden caminar con seguridad en el barrio y escuchar las historias de los viejos tiempos.